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El Parque Nacional Archipiélago de Los Roques se encuentra ubicado en el Mar Caribe, 130 km al norte de la costa central del territorio continental de Venezuela. Está formado por un extenso atolón coralino que se extiende 36 km en dirección oeste-este y 24,6 km en dirección norte-sur. Este atolón consta de 50 islas, unos 292 cayos y extensos arrecifes de coral en un área de 221.120 ha. Su altitud sobre el nivel del mar alcanza apenas 130 m en su punto más elevado, pero las zonas submarinas llegan a profundidades de hasta 1.700 m hacia el sur del atolón mientras que en el norte son generalmente menores a 15 metros. El parque se encuentra ubicado entre las coordenadas 11°58'36'' y 11°44'26'' de latitud norte y entre los 66°57'26'' y 66°36'25'' de longitud oeste. Políticamente forma parte de las Dependencias Federales del territorio insular venezolano.

 

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El clima en Los Roques es seco y cálido. La temperatura media anual es de 28 ºC con una precipitación media anual de 250 mm (480 mm máxima). Los meses más cálidos son los de septiembre y octubre. En estas condiciones la vegetación predominante es xerófita, característica de la costa venezolana dominada por herbazales halófilos y arbustos. En Los Roques también hay una gran extensión de bosques de manglar, así como extensas praderas de Thalassia en las aguas poco profundas. La presencia de lagunas internas es común en los numerosos cayos que conforman el archipiélago; muchas de éstas se formaron por la unión de dos o más cayos o por el crecimiento de manglares o arrecifes que han cerrado lagunas originalmente abiertas al mar. Uno de sus principales atractivos lo representa el extenso atolón coralino que forma el archipiélago y que en opinión de los expertos es uno de los arrecifes más grandes y mejor conservados del Mar Caribe.

El origen geológico de estos arrecifes es muy reciente, data de unos 10.000 a 15.000 años atrás; sin embargo, las rocas que sirven de basamento a los arrecifes se originaron hace unos 40 millones de años en el Cretáceo Superior (Méndez 1978). Este basamento de rocas ígneo-metamórficas constituye hoy la estructura de las prominencias rocosas de la isla Gran Roque, sobre las cuales se fueron acumulando sedimentos calcáreos como efecto del desmenuzamiento de corales, conchas y residuos de otros organismos marinos. Luego de la última glaciación, hace unos 15 a 19 mil años atrás, los hielos se derritieron y aumentó considerablemente el nivel del mar, lo que motivó el crecimiento de los arrecifes coralinos que dieron origen a las barreras norte y sur, protecciones naturales de las áreas internas que posibilitaron la formación de cayos (Méndez 1978, AUA 2002). Los Roques es un lugar único en el mundo por ser un archipiélago con forma de atolón coralino en el que no han intervenido procesos volcánicos en su formación (Méndez 1978).

Por ser un humedal de excepcional importancia como reservorio de recursos alimenticios y de biodiversidad fue decretado como Sitio Ramsar en 1996.

 

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