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El Monumento Natural Loma El León está ubicado en el Estado Lara, en las adyacencias del área de expansión urbana de Barquisimeto (Municipio Iribarren), al suroeste de la Parroquia Juan de Villegas.  Esta área protegida está conformada por colinas y cerros semi-áridos que se encuentran en la margen izquierda del Río Turbio, en los valles de la depresión Lara-Falcón, en el área de transición entre la Cordillera de los Andes y la Cordillera de la Costa (MARNR 1992, WWF 2001). La altura máxima es la Loma El León, con 1.300 msnm (Smith y Rivero 1983), que domina el valle del Río Turbio y desde donde se tiene una imponente vista de la ciudad de Barquisimeto (MARNR 1992).

 

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Loma El León se encuentra dentro de la zona árida del Estado Lara, ecosistema donde lo escaso de las lluvias restringe la existencia de aguas superficiales y condiciona el desarrollo de la vegetación, lo cual se refleja en la existencia de especies tolerantes a prolongadas sequías (Ferrer 1985). El clima árido de la ecoregión está relacionado al alto poder de desecación de los vientos alisios que soplan a lo largo de la planicie costera (WWF 2001). La precipitación media anual (medida en una estación cerca de la cumbre de la Loma El León) es de 580 mm y sigue un patrón bimodal con dos máximos en abril-mayo y en noviembre-diciembre. Sin embargo, se señala la presencia de precipitaciones más altas en la vertiente sureste, que tiene una vegetación más densa. Existe un desbalance entre la precipitación y la evapotranspiración, que junto a la baja intensidad promedio de las precipitaciones, genera bajos niveles de agua en el suelo durante casi todo el año. La sequía más acentuada tiende a ocurrir entre enero y marzo. La temperatura promedio anual es de 23 ºC, con mínimas de 15 ºC en la zona más alta (Smith y Rivero 1983).

 

Los eventos de precipitación tienden a estar asociados con la formación de cursos de agua intermitentes, que pueden llegar a generar crecientes repentinas. Estas variaciones en el flujo superficial están relacionadas con la limitada cobertura vegetal y la baja permeabilidad de los suelos, predominando los procesos de escorrentía superficial sobre los de infiltración. La limitada infiltración del agua, produce a su vez poca recarga de los acuíferos y sequedad en los suelos. Estas son características típicas de las cuencas hidrográficas tipo "wadies" de las tierras secas (Ferrer 1985). Sin embargo, los eventos extremos de precipitación son poco frecuentes: días con más de 10 mm de lluvia ocurren solo unas 12 veces al año (Smith y Rivero 1983).

 

En la Loma El León aflora la formación Morán o Loma El León del Terciario (Paleoceno - Eoceno). Esta formación se caracteriza por una secuencia de rocas sedimentarias depositadas en ambientes marinos, y que incluyen lutitas, areniscas y lentes menores de calizas. En las lutitas, son comunes fósiles marinos de foraminíferos (PDVSA - Intevep 2005). En la Loma El León, la naturaleza litológica de las colinas (principalmente rocas cuarcíticas) no favorece los procesos erosivos, lo cual contribuye a explicar la estabilidad relativa de las laderas y la escasa formación de cárcavas (Smith y Rivero 1983).

 

Los suelos de la ecoregión son muy pobres en materia orgánica, arenosos-arcillosos, con pH cercanos a la neutralidad, bajos contenidos de fósforo y altos contenidos de bases cambiables (Alarcón, 1990).

 

        
Imagen de satélite del Monumento Natural Loma El León mostrando sectores del oeste de Barquisimeto (Fuente: Modificado de GoogleTM Earth 2005)

 

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